Community Building and Kindness: What I learned in Muenala, Ecuador

I’ll always look back fondly on the time I spent in the community of Muenala with The Tandana Foundation. It was such an overwhelmingly positive experience that even just thinking about it now brings a smile to my face. From the welcoming members of the community, to the beautiful view of the mountains, to the new cultural experiences my team had, this trip was wonderful and I’m eternally grateful for the community of Muenala for hosting us and The Tandana Foundation for facilitating an engaging week of activities and connections.

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On our first day in Ecuador, Andy and Kuri from The Tandana Foundation led us through Otavalo to Peguche Waterfall. It was absolutely stunning, and I’m really glad that we got the chance to see it. I also enjoyed this excursion because I got to know my teammates and Andy and Kuri more as we walked together, viewed the falls, swam in a waterfall pool, ate lunch, and even used a short zipline that we found! Experiencing new things together is a great way to bond with new people, so I thought this was a really meaningful excursion.

After visiting the falls, it was time to head to Muenala, the community that was hosting us for the week. We were staying on the first floor of their community center (and would be working on the second floor that week), and we were greeted with a warm welcome upon arrival. It was really kind of so many community members to come greet us and introduce themselves, and I appreciated that they wanted to hear from us, too, even if not all of us could speak Spanish. I really felt their generosity in that moment, and I was looking forward to the opportunity to reciprocate it through service and cultural exchange.

We started our first day of service the next morning. For breakfast, the cooking crew for the day had cut us some fruit for our yogurt, served in a liquid consistency which I had never seen before, but it was delicious! Throughout the week, we took turns cooking for a day with Andy and Kuri, and it was nice to be able to cook for our team and for meals with the community. After a morning of moving sand to the second floor to be used to mix concrete, we shared our first meal with community members. Everyday for lunch, we had a communal meal called a pambamesa. It was sort of like a potluck where everyone brings a different ingredient. Blankets were set down, and members of the community spread what they made while our cooking crew for the day added their contribution. We always insisted that they ate first, but they always insisted that we ate first, so we dove in for a delicious assortment of what was usually rice, lentils, potatoes, corn, and more. Each day had slightly different ingredients and a different taste depending on who contributed what. The food was consistently delicious, but I also loved that each meal was like a celebration of a hard day of work where we all got to just enjoy each other’s company. I’m really appreciative of members of the Muenala community choosing to spend their lunch with us everyday, and I hope I showed my appreciation of their cooking with how much I ate!

After each day’s pambamesa, we had a different activity to learn more about Ecuadorian culture or share our own culture with the members of the community. On our first day, we played outdoor games with a few girls, Nicole and Anahi, who joined us. We all tossed frisbees together, and later we showed them how to play kickball. I thought it was really cool that we got to share something new with them, especially because frisbee and kickball were so popular in my gym classes growing up, and I appreciated their willingness to try something new with us.

The next day, our activities were Triki Traka and bracelet making. Triki Traka is like an Ecuadorian version of tic-tac-toe but way cooler. You move only three pieces around the board in order to get three in a row, and it can be a lot harder than it sounds. I’m ashamed to say that I’m really bad at Triki Traka because I don’t strategize (or notice when my opponents strategize, apparently), but I had a lot of fun watching everyone learn and even excel at it. Our longest games went over half an hour, and we even had to put time limits on people! I loved how into it members of my team got, and I enjoyed watching their dedication to something they just learned how to play. After a tense Triki Traka tournament, we then learned how to weave bracelets from a very experienced member of the community. It was a steep learning curve for some of us (my bracelets were looking…interesting), but our instructor Fabian was very patient with us and by the end of it, some of his immense talent had trickled down to us and we actually had bracelets that looked pretty cool! He even stayed for a lot longer than he had planned to in order to give us all some one-on-one instruction and to teach us more advanced skills. I’m super grateful for the time that Fabian spent with us and that I got to learn something from someone so passionate and determined to share his craft.

For our next day’s activity, we made bread! I had made bread before, although not on the large scale we were doing it, but Marta kindly guided us through mixing and kneading a giant pot of dough. After she deemed our kneading skills appropriate and the dough had risen, we were tasked with shaping the rolls. I can’t even describe how much fun we had with that, but I’m glad we got to make so many people laugh so much with all of our silly creations.

We had our last day of service with stomachs full of bread. Throughout the week, we had moved sand into the community center to be used for concrete, and we had created a pathway on the side of the community center and used that dirt to fill any holes in the road. On the final day of service, we got to help mix cement for the floors, and it was great to see how much had changed on the second floor throughout that week. We ended our last day of service with an indoor pambamesa due to the rain, and this transitioned into a fun afternoon of games. We played Pictionary and charades with some of the community members, and it was just a really funny time. The charades devolved into a 50+ round heated competition, but my favorite memory from the games is when the Pictionary prompt was Muenala, and the president of the community, Luis, drew a beautiful mountain scene. I thought it was really cool to see his perspective of his home, and it made me think of how I would draw my home and how nature wouldn’t be a defining feature of that. This moment made me really grateful that we got to know community members better through games, and that we had the opportunity to witness the beautiful natural views that define their daily lives.

Later that day, we got to see more of the beautiful landscape as we delivered some of the bread we made to members of the community. It was nice to show our appreciation for Muenala by sharing something we made with what Marta taught us. We also got to meet new people and extend our gratitude to them for hosting us as well.

Finally, the day we had to leave Muenala had come. Since we were done with service, we had a free morning to spend with the members of the community before we left. After playing more frisbee with them, Luis had a surprise for us and we piled in the back of a few pickup trucks. The pickup truck ride was exhilarating and I thought the views from that were gorgeous, so I was not prepared for what came next. We arrived at a trail around Lake Cuicocha, and the lake is probably one of the most beautiful things I have ever seen. Pictures don’t do it justice and words can’t even begin to describe how it made me feel, but I was so appreciative of the chance to see and hike around something so beautiful, and I’m eternally grateful that the members of the Muenala community wanted to share that experience with us.

After we returned, we had a final pambamesa and a final farewell to the community, thanking them for all that they had done for us and the kindness they had extended to us throughout the week. I am so grateful for everything we experienced and for how the Muenala community was so receptive of us and our needs. The kindness and generosity I experienced from complete strangers in Muenala is something I hope to always consider now that I’m back in the U.S.

Since I’ve been back, I’ve thought about what the experience I had in Muenala means for my life now. I think the most important thing I have to take away from it all is the importance of community and what honoring that importance means to me. I’ve often struggled in college because I feel like I don’t have a community, and because of that, I haven’t been very kind to myself. The kindness that I experienced in Muenala, from community members, my teammates, and Tandana staff finally made something click in my head. That if people I don’t even know can see that I deserve kindness and treat me with it, then the person who knows me the best, myself, should be treating myself with that same kindness.

Instead of understanding that close friendships take time, I have made myself feel bad for not having any in college. Instead of keeping up with my friends from home, I’ve sometimes pushed them away. Instead of cherishing the friends and acquaintances I do have here, I’ve made myself feel alone, which is simply not true. But after this trip and because of the kindness I experienced in Muenala, I have finally understood that I am a member of my own community and that I need to be kinder to myself. And I do have a community. I have friends and family at home, I have a lovely friend who I made the first week of college who has been with me since then, and I have so many other people that I know in college who, with time and effort, could be a bigger part of my community. I hope that now, I’ll always see the good in my own community, and I hope that I’ll be more appreciative of everyone that I have a connection with, no matter how close we are.

My time in Muenala really re-emphasized the importance of human connection to me, and I know that I should always cherish the connections that I do have because at the end of the day, that’s what’s important. Despite all the cool things we learned and did, what I will always remember the most from this trip is the connections I made with others and how that made me feel. I was really sad on the flight home because it meant I was leaving so many wonderful people behind, but more than that, I was so happy that I got the chance to meet everyone that I did. I will never forget that feeling. I’m already forgetting who won so many of our games, but I’ll never forget how much fun I had playing them with everyone. When I can’t remember how the corn or the lentils or the rice served at the pambamesa tasted, I’ll remember that we shared that meal with members of the community and that they wanted to get to know us. Finally, when I can’t remember the view of the mountains without looking at a picture, I know I won’t need a photo to remember who I experienced it with.

By Kayla Bolling

Español

Construcción de comunidad y bondad: Lo que aprendí en Muenala, Ecuador

Siempre recordaré con cariño el tiempo que pasé en la comunidad de Muenala con la Fundación Tandana. Fue una experiencia tan abrumadoramente positiva que solamente pensar en ella me hace sonreír. Desde la acogida de los miembros de la comunidad, pasando por las hermosas vistas de las montañas, hasta las nuevas experiencias culturales que vivió mi equipo, este viaje fue maravilloso y estoy eternamente agradecida a la comunidad de Muenala por acogernos y a la Fundación Tandana por organizar una semana llena de actividades y contactos.

En nuestro primer día en Ecuador, Andy y Kuri, de la Fundación Tandana, nos llevaron por Otavalo hasta la cascada de Peguche. Era absolutamente impresionante, y me alegro mucho de que tuviéramos la oportunidad de verla. También disfruté de esta excursión porque pude conocer mejor a mis compañeros de equipo, a Andy y a Kuri, mientras caminábamos juntos, veíamos las cataratas, nadábamos en la piscina de la cascada, almorzábamos, ¡e incluso utilizamos una tirolina corta que encontramos! Experimentar cosas nuevas juntos es una forma estupenda de estrechar lazos con gente nueva, así que me pareció una excursión muy significativa.

Después de visitar las cataratas, era hora de dirigirse a Muenala, la comunidad que nos acogía durante la semana. Nos alojamos en la planta baja de su casa comunal (y trabajaríamos en la segunda planta esa semana), y nos dieron una calurosa bienvenida cuando llegamos. Fue muy amable por parte de tantos miembros de la comunidad venir a saludarnos y presentarse, y agradecí que también quisieran saber de nosotros, aunque no todos habláramos español. Realmente sentí su generosidad en ese momento, y estaba deseando tener la oportunidad de corresponder a ella a través del servicio y el intercambio cultural.

Empezamos nuestro primer día de servicio a la mañana siguiente. Para desayunar, el equipo de cocina del día nos había cortado fruta para nuestro yogurt, servido en una consistencia líquida que nunca había visto antes, ¡pero estaba delicioso! A lo largo de la semana, nos turnamos para cocinar un día con Andy y Kuri, y fue agradable poder cocinar para nuestro equipo y para las comidas con la comunidad. Tras una mañana trasladando arena al segundo piso para mezclarla con hormigón, compartimos nuestra primera comida con los miembros de la comunidad. Todos los días almorzábamos una comida comunitaria llamada pambamesa. Era una especie de “ajiaco” en la que cada uno aportaba un ingrediente diferente. Se colocaban mantas y los miembros de la comunidad repartían lo que habían hecho mientras nuestro equipo de cocina añadía su contribución. Siempre insistíamos en que comieran ellos primero, pero ellos siempre insistían en que comiéramos nosotros primero, así que nos zambullíamos en un delicioso surtido de lo que normalmente era arroz, lentejas, patatas, maíz y más. Cada día había ingredientes ligeramente distintos y un sabor diferente dependiendo de quién aportaba qué. La comida era siempre deliciosa, pero también me encantó que cada comida fuera como una celebración de un día de trabajo duro en la que todos disfrutábamos de la compañía de los demás. Estoy muy agradecida con los miembros de la comunidad de Muenala por elegir comer su almuerzo con nosotros todos los días, ¡y espero haber demostrado mi aprecio por su cocina con lo mucho que comí!

Después de la pambamesa de cada día, teníamos una actividad diferente para aprender más sobre la cultura ecuatoriana o compartir nuestra propia cultura con los miembros de la comunidad. El primer día jugamos al aire libre con unas chicas, Nicole y Anahí, que se unieron a nosotros. Lanzamos frisbees todos juntos y después les enseñamos a jugar al kickball. Me pareció genial que pudiéramos compartir algo nuevo con ellos, sobre todo porque el frisbee y el kickball eran muy populares en mis clases de gimnasia cuando era pequeña, y agradecí su disposición a probar algo nuevo con nosotros.

Al día siguiente, nuestras actividades fueron Triki Traka y hacer pulseras. El Triki Traka es como la versión ecuatoriana del “tic-tac-toe”, pero mucho más divertido. Sólo hay que mover tres fichas por el tablero para conseguir tres seguidas, y puede ser mucho más difícil de lo que parece. Me avergüenza decir que soy muy mala al Triki Traka porque no tengo estrategias (ni me doy cuenta cuando mis oponentes las hacen, por lo visto), pero me divertí mucho viendo a todo el mundo aprender e incluso destacar en el juego. Nuestras partidas más largas duraron más de media hora, ¡e incluso tuvimos que poner límites de tiempo! Me encantó lo involucrados que estaban los miembros de mi equipo, y disfruté viendo su dedicación a algo que acababan de aprender a jugar. Después de un tenso torneo de Triki Traka, aprendimos a tejer pulseras con un miembro muy experimentado de la comunidad. A algunos nos costó mucho aprender (mis pulseras tenían un aspecto… interesante), pero nuestro instructor, Fabián, fue muy paciente con nosotros y, al final, parte de su inmenso talento se nos había contagiado y teníamos pulseras que parecían bastante bonitas. Incluso se quedó mucho más tiempo del previsto para darnos clases individuales y enseñarnos técnicas más avanzadas. Estoy muy agradecida por el tiempo que Fabián nos dedicó y por haber podido aprender algo de alguien tan apasionado y decidido a compartir su oficio.

Para nuestra actividad del día siguiente, ¡hicimos pan! Yo ya había hecho pan antes, aunque no a la gran escala a la que lo estábamos haciendo, pero Marta nos guio amablemente para mezclar y amasar una olla gigante de masa. Después de que ella considerara que nuestras habilidades para amasar eran apropiadas y que la masa había subido, se nos encargó dar forma a los panecillos. No tengo palabras para describir lo bien que lo pasamos, pero me alegro de haber hecho reír a tanta gente con nuestras creaciones graciosas.

Tuvimos nuestro último día de servicio con los estómagos llenos de pan. A lo largo de la semana, habíamos trasladado arena a la casa comunal para utilizarla en el hormigón, y habíamos creado un camino en un lado del centro comunitario y utilizado esa tierra para rellenar los agujeros de la carretera. El último día de servicio, pudimos ayudar a mezclar cemento para los suelos, y fue estupendo ver lo mucho que había cambiado el segundo piso a lo largo de esa semana. Terminamos nuestro último día de servicio con una pambamesa bajo techo debido a la lluvia, y esto dio paso a una divertida tarde de juegos. Jugamos al Pictionary y algunas charadas con algunos miembros de la comunidad, y fue un rato muy divertido. Las charadas se convirtieron en una acalorada competición de más de 50 rondas, pero mi recuerdo favorito de los juegos fue cuando el tema del Pictionary era Muenala, y el presidente de la comunidad, Luis, dibujó una hermosa escena montañosa. Me pareció genial ver la perspectiva de su casa, y me hizo pensar en cómo dibujaría yo la mía y cómo la naturaleza no sería un rasgo definitorio de la misma. Este momento me hizo sentir muy agradecida por haber podido conocer mejor a los miembros de la comunidad a través de los juegos, y por haber tenido la oportunidad de presenciar las hermosas vistas naturales que definen su vida cotidiana.

Más tarde, ese mismo día, pudimos ver más del hermoso paisaje mientras entregábamos parte del pan que habíamos hecho a los miembros de la comunidad. Fue bonito mostrar nuestro agradecimiento a Muenala compartiendo algo que habíamos hecho con lo que Marta nos enseñó. También pudimos conocer a gente nueva y expresarles nuestra gratitud por acogernos.

Por fin había llegado el día de irnos de Muenala. Como ya habíamos terminado el servicio, teníamos la mañana libre para pasarla con los miembros de la comunidad antes de irnos. Después de jugar más al frisbee con ellos, Luis nos tenía preparada una sorpresa y nos amontonamos en la parte trasera de unas camionetas. El paseo en camioneta fue vivificante y pensé que las vistas desde allí eran preciosas, así que no estaba preparada para lo que vino después. Llegamos a un sendero alrededor del lago Cuicocha, y es probablemente una de las cosas más bonitas que he visto nunca. Las fotos no le hacen justicia y las palabras ni siquiera pueden empezar a describir cómo me hizo sentir, pero estaba muy agradecida por la oportunidad de ver y caminar alrededor de algo tan hermoso, y estoy eternamente agradecida de que los miembros de la comunidad de Muenala quisieran compartir esa experiencia con nosotros.

Cuando regresamos, hicimos una última pambamesa y nos despedimos de la comunidad, agradeciéndoles todo lo que habían hecho por nosotros y la amabilidad que tuvieron durante toda la semana. Estoy muy agradecida por todo lo que hemos vivido y por lo receptiva que ha sido la comunidad de Muenala con nosotros y nuestras necesidades. La amabilidad y generosidad que experimenté por parte de completos desconocidos en Muenala es algo que espero tener siempre en cuenta ahora que estoy de vuelta en Estados Unidos.

Desde que he vuelto, he pensado en lo que significa para mi vida actual la experiencia que viví en Muenala. Creo que lo más importante que me llevo de todo esto es la importancia de la comunidad y lo que significa para mí honrar esa importancia. A menudo he tenido problemas en la universidad porque siento que no tengo una comunidad y, por eso, no he sido muy amable conmigo misma. La amabilidad que experimenté en Muenala, por parte de los miembros de la comunidad, mis compañeros de equipo y el personal de Tandana, finalmente hizo que algo encajara en mi cabeza. Si la gente que ni siquiera conozco puede ver que merezco ser tratada con amabilidad y de hecho lo hacen, entonces la persona que mejor me conoce, yo misma, debería tratarme con esa misma amabilidad.

En lugar de entender que las amistades íntimas requieren tiempo, me he sentido mal por no tener ninguna en la universidad. En lugar de mantener el contacto con mis amigos de casa, a veces los he alejado. En lugar de apreciar a los amigos y conocidos que tengo aquí, me he sentido sola, lo cual sencillamente no es cierto. Pero, después de este viaje y gracias a la amabilidad que experimenté en Muenala, por fin he comprendido que soy miembro de mi propia comunidad y que necesito ser más amable conmigo misma. Tengo una comunidad. Tengo amigos y familia en casa, tengo una amiga encantadora que conocí la primera semana de universidad y que ha estado conmigo desde entonces, y tengo muchas otras personas que conozco en la universidad que, con tiempo y esfuerzo, podrían formar una gran parte de mi comunidad. Espero ver siempre lo bueno en mi propia comunidad y apreciar más a todas las personas con las que me relaciono, sin importar lo cerca que estemos.

El tiempo que pasé en Muenala me hizo comprender de nuevo la importancia de las relaciones humanas, y sé que debo valorar siempre las que tengo porque, al fin y al cabo, eso es lo importante. A pesar de todas las cosas interesantes que aprendimos e hicimos, lo que siempre recordaré más de este viaje son las relaciones que establecí con los demás y cómo me hicieron sentir. Me entristecí mucho en el vuelo de vuelta a casa porque significaba que dejaba atrás a tanta gente maravillosa, pero más que eso, me alegré mucho de haber tenido la oportunidad de conocer a todos los que conocí. Nunca olvidaré esa sensación. Ya he olvidado quién ganó muchos de nuestros partidos, pero nunca olvidaré lo bien que la pasé jugando con todo el mundo. Quizás no podré recordar cómo sabía el maíz o las lentejas o el arroz servido en la pambamesa, pero siempre recordaré que compartimos esa comida con miembros de la comunidad y que ellos quisieron conocernos. Por último, cuando no pueda recordar la vista de las montañas sin mirar una foto, sé que no necesitaré una foto para recordar con quién la viví.

Por Kayla Bolling

Français

Comment bâtir une communauté à coups de gentillesse : ce que j’ai appris à Muenala, en Équateur

Je me souviendrai toujours avec émotion du temps que j’ai passé dans la communauté de Muenala avec la Fondation Tandana. Cela a été une expérience tellement positive que le simple fait d’y penser me fait sourire. Depuis l’accueil des membres de la communauté aux magnifiques vues sur les montagnes, en passant par les nouvelles expériences culturelles vécues par mon équipe, ce voyage a été merveilleux et je suis éternellement reconnaissante à la communauté de Muenala de nous avoir accueillis et à la Fondation Tandana d’avoir organisé une semaine pleine d’activités et de rencontres.

Lors de notre premier jour en Équateur, Andy et Kuri de la Fondation Tandana nous ont emmenés à travers Otavalo jusqu’à la cascade de Peguche. C’était absolument époustouflant, et je suis si heureuse que nous ayons eu la chance de la voir. J’ai également apprécié cette excursion parce que j’ai appris à mieux connaître mes coéquipiers, Andy et Kuri. Nous avons fait de la randonnée ensemble, vu les chutes d’eau, nagé dans la piscine de la chute d’eau, déjeuné et même utilisé une petite tyrolienne que nous avions trouvée ! Expérimenter de nouvelles choses ensemble est un excellent moyen de nouer des liens avec de nouvelles personnes, c’est pourquoi j’ai trouvé cette excursion très enrichissante.

Après avoir visité les chutes, il était temps de se rendre à Muenala, notre communauté d’accueil pour la semaine. Nous avons logé au premier étage de leur centre communautaire (où nous allions travailler cette semaine-là) et avons été chaleureusement accueillis dès notre arrivée. C’était très gentil de la part de membres de la communauté de venir nous saluer et de se présenter, et j’ai apprécié qu’ils veuillent aussi entendre ce que nous avions à dire, même si nous ne parlions pas tous l’espagnol. J’ai vraiment ressenti leur générosité à ce moment-là, et j’étais impatiente d’avoir l’occasion de le leur rendre par le service et les échanges culturels.

Nous avons commencé notre première journée de service le lendemain matin. Pour le petit-déjeuner, l’équipe de cuisine du jour avait coupé des fruits pour notre yaourt, servi dans une consistance liquide que je n’avais jamais vue auparavant, mais c’était délicieux ! Tout au long de la semaine, nous avons cuisiné à tour de rôle un jour avec Andy et Kuri, et c’était agréable de pouvoir cuisiner pour notre équipe et pour les repas de la communauté. Après une matinée passée à transporter de la sable au premier étage pour la mélanger au béton, nous avons partagé notre premier repas avec les membres de la communauté.

Chaque jour, nous avions un repas commun appelé pambamesa. Il s’agissait d’une sorte de pot-pourri où chacun apportait un ingrédient différent. Des couvertures étaient utilisées comme nappes, et les membres de la communauté y plaçaient ce qu’ils avaient préparé, tandis que notre équipe de cuisine apportait elle aussi ses plats. Nous insistions toujours pour qu’ils mangent en premier, mais ils insistaient toujours pour que nous mangions en premier, et nous nous plongions donc dans un délicieux assortiment de ce qui était généralement du riz, des lentilles, des pommes de terre, du maïs et plus encore. Chaque jour, il y avait des ingrédients légèrement différents et une saveur différente en fonction de la contribution de chacun. La nourriture était toujours délicieuse, mais j’aimais aussi que chaque repas était comme une célébration d’une dure journée de travail où nous apprécions tous la présence des autres. Je suis très reconnaissante aux membres de la communauté de Muenala d’avoir choisi de passer leur déjeuner avec nous tous les jours, et j’espère avoir montré ma reconnaissance pour leur cuisine en mangeant beaucoup ! Après la pambamesa, chaque jour, nous avons eu une activité différente pour en apprendre davantage sur la culture équatorienne ou pour partager notre propre culture avec les membres de la communauté. Le premier jour, nous avons joué en plein air avec des filles, Nicole et Anahi, qui nous ont rejoints. Nous avons lancé des frisbees ensemble, puis nous leur avons appris à jouer au kickball. J’ai trouvé formidable que nous puissions partager quelque chose de nouveau avec eux, d’autant plus que le frisbee et le kickball étaient très populaires dans mes cours de gymnastique quand j’étais petite, et j’ai apprécié leur volonté d’essayer quelque chose de nouveau avec nous.

Le lendemain, nos activités étaient le Triki Traka et la fabrication de bracelets. Le Triki Traka est la version équatorienne du morpion, mais beaucoup plus amusant. Il suffit de déplacer trois tuiles sur le plateau pour en obtenir trois d’affilée, et cela peut être beaucoup plus difficile qu’il n’y paraît. J’ai honte de dire que je ne suis pas très douée au Triki Traka parce que je n’ai aucune stratégie (et je ne remarque même pas quand mes adversaires en ont une, apparemment), mais j’ai eu beaucoup de joie à regarder tout le monde apprendre et même exceller dans ce jeu. Nos parties les plus longues ont duré plus d’une demi-heure, et nous avons même dû fixer des limites de temps ! J’ai adoré l’engagement des membres de mon équipe et j’ai beaucoup aimé leur grand intérêt pour un jeu qu’ils venaient juste d’apprendre. Après un tournoi de Triki Traka intense, nous avons appris à tisser des bracelets avec un membre très expérimenté de la communauté. Certains d’entre nous ont eu du mal à apprendre (mes bracelets avaient l’air… intéressants), mais notre instructeur, Fabian, a été très patient avec nous et, à la fin, nous avons reçu une partie de son immense talent et nous avons tissé des bracelets plutôt sympas. Fabian est même resté beaucoup plus longtemps que prévu pour nous donner des cours individuels et nous enseigner des techniques plus avancées. Je suis très reconnaissante du temps que Fabian a passé avec nous et d’avoir pu apprendre quelque chose de quelqu’un de si passionné et déterminé à partager son métier.

Pour notre activité du lendemain, nous avons fait du pain ! J’avais déjà fait du pain auparavant, mais pas à l’échelle où nous le faisions, mais Marta nous a gentiment guidés pour mélanger et pétrir un pot de pâte géant. Une fois qu’elle a jugé que nous savions pétrir et que la pâte avait levé, nous avons été chargés de façonner les petits pains. Je n’arrive pas à trouver les mots pour décrire la joie que nous avons eu à faire tout ceci, mais je suis heureuse que nous avons fait rire tant de gens avec nos créations idiotes.

Notre dernier jour de service s’est déroulé avec des estomacs bien remplis de pain. Tout au long de la semaine, nous avons transporté du sable au centre communautaire pour en faire du béton, et nous avons créé un chemin sur le côté du centre communautaire et utilisé cette terre pour combler les trous de la route. Nous avons joué au Pictionary et aux charades avec des membres de la communauté, et nous nous sommes beaucoup amusés. Les charades se sont transformées en une compétition acharnée de plus de 50 jeux, mais mon meilleur souvenir de ces jeux est lorsque le thème du Pictionary était Muenala et que le président de la communauté, Luis, a dessiné une magnifique scène de montagne. J’ai trouvé formidable de voir la perspective de leur maison, et cela m’a fait réfléchir à la façon dont je dessinerais la mienne et au fait que la nature n’en serait pas vraiment un élément déterminant. Ce moment m’a rendu très reconnaissante d’avoir pu mieux connaître les membres de la communauté grâce aux jeux, et d’avoir eu l’occasion d’observer les magnifiques paysages naturels qui définissent leur vie quotidienne.

Plus tard dans la journée, nous avons pu admirer d’autres paysages magnifiques en livrant aux membres de la communauté une partie du pain que nous avions fabriqué. C’était agréable de montrer notre reconnaissance à Muenala en partageant quelque chose que nous avions fait avec ce que Marta nous avait appris. Nous avons également pu rencontrer de nouvelles personnes et leur exprimer notre gratitude pour leur accueil.

Finalement, le jour de notre départ est arrivé. Comme nous avions terminé le service, nous avions la matinée libre pour passer du temps avec les membres de la communauté avant de partir. Après avoir joué au frisbee avec eux, Luis nous a réservé une surprise et nous nous sommes entassés à l’arrière de quelques camionnettes. Le voyage en camionnette était exaltant et je pensais que les vues étaient magnifiques, mais je n’étais pas préparée à ce qui allait suivre. Nous sommes arrivés à un sentier autour du lac Cuicocha, et c’est probablement l’une des plus belles choses que je n’ai jamais vues. Les photos ne rendent pas justice et les mots ne suffisent pas à décrire ce que j’ai ressenti, mais j’étais tellement reconnaissante d’avoir eu l’occasion de voir et de marcher autour d’un endroit aussi beau, et je suis éternellement reconnaissante aux membres de la communauté de Muenala d’avoir voulu partager cette expérience avec nous.

À notre retour, nous avons fait un dernier pambamesa et fait nos adieux aux membres de la communauté, en les remerciant pour tout ce qu’ils avaient fait pour nous et pour leur gentillesse tout au long de la semaine. Je suis très reconnaissante de tout ce que nous avons vécu et de la façon dont la communauté de Muenala a réagi à nos besoins. La gentillesse et la générosité dont j’ai fait l’expérience de la part de parfaits inconnus à Muenala est quelque chose que j’espère toujours garder à l’esprit maintenant que je suis de retour aux États-Unis.

Depuis mon retour, je réfléchis à ce que l’expérience que j’ai vécue à Muenala signifie pour ma vie d’aujourd’hui. Je pense que la chose la plus importante que je retiens de tout cela est l’importance de la communauté et ce que cela signifie pour moi d’honorer cette importance. J’ai souvent eu des problèmes à l’université parce que j’avais l’impression de ne pas avoir de communauté et, pour cette raison, je n’étais pas très gentille avec moi-même.

La gentillesse dont j’ai fait l’expérience à Muenala, de la part des membres de la communauté, de mes coéquipiers et du personnel de Tandana, a fini par faire un déclic dans ma tête. Si des personnes que je ne connais même pas peuvent voir que je mérite de la gentillesse et me traiter de cette manière, alors la personne qui me connaît le mieux, moi-même, devrait me traiter avec la même gentillesse.

Au lieu de comprendre que les amitiés proches prennent du temps, je me suis sentie mal à l’aise de ne pas en avoir à l’université. Au lieu de rester en contact avec mes amis à la maison, je les ai parfois repoussés. Au lieu d’apprécier les amis et les connaissances que j’ai ici, je me suis sentie seule, ce qui n’était pas réellement vrai. Mais après ce voyage et grâce à la gentillesse dont j’ai fait l’expérience à Muenala, je me suis rendue compte que je suis membre de ma propre communauté et que je dois être plus gentille avec moi-même. J’ai une communauté. J’ai des amis et de la famille à la maison, j’ai une amie charmante que j’ai rencontré la première semaine à l’université et qui est restée avec moi depuis, et j’ai beaucoup d’autres personnes que je connais à l’université et qui, avec un peu de temps et d’effort, pourraient devenir une partie importante de ma communauté. J’espère toujours voir le bien dans ma propre communauté et apprécier davantage toutes les personnes avec lesquelles je suis en contact, qu’elles soient proches ou non.

Le temps que j’aie passé à Muenala m’a fait prendre conscience une fois de plus de l’importance des relations humaines, et je sais que je devrais toujours mettre en valeur celles que j’ai parce qu’en fin de compte, c’est ça qui est important. Malgré toutes les choses intéressantes que nous avons apprises et faites, ce dont je me souviendrai toujours le plus de ce voyage, ces sont les relations que j’ai nouées avec les autres personnes et ce qu’elles m’ont fait sentir. J’étais très triste sur le vol de retour car cela signifiait que je laissais derrière moi tant de personnes merveilleuses, mais plus que cela, j’étais très heureuse d’avoir eu l’occasion de rencontrer toutes les personnes que j’ai connues. Je n’oublierai jamais ce sentiment. J’ai déjà oublié qui a gagné la plupart de nos jeux, mais je n’oublierai jamais le plaisir que j’ai eu à jouer avec tout le monde. Lorsque je ne me souviendrai plus du goût du maïs, des lentilles ou du riz servis dans le pambamesa, je me souviendrai que nous avons partagé ce repas avec des membres de la communauté et qu’ils voulaient nous rencontrer. Enfin, lorsque je ne pourrai pas me souvenir de la vue des montagnes sans regarder une photo, je sais que je n’aurai pas besoin d’une photo pour me rappeler avec qui j’ai vécue tout cela.

Par Kayla Bolling

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