A beautiful tango: What can flow when we sit at the table with strangers from the other side of the world

We inhabit a curious world. A world that beckons us to understand it, asking only that we appreciate how it tells us its stories, on its terms. Asking that we have the courage to open its various doors, to seek them out, and to sit with whomever we find on the other side. Trips with Tandana serve as a wonderful vehicle to do just that.



The arguably most nerve racking, and life-course altering, facet of our trips are the host family stays. To push the chair out from under your dining table, stand up, board a plane, and 24 hours later push yourself in a new (possibly creaky) chair under the dining table of an unknown family, with unknown customs, and a language apart from yours can inspire anxiety.


Be not wary. As so often is the case, those experiences which are most emotionally charged have the greatest chance to charge us emotionally. Fear and anxiety often give way to comfort and connection. Uncertainty yields connection and love.

Sounds like a fairy tale, particularly on weeklong trips? Not enough time for the emotional pie you’re baking with your family to consolidate and cool on the windowsill for a participant to truly connect, one could assume. I sure did before leading the volunteer trips myself. Though I can tell you as a trip coordinator and designated, “come over here and translate this”-guy, that people can show up as strangers and leave as family, even over the course of a week.

I’ll lay a typical emotional arc out for you:

The volunteers show up on the first day of the stay with their family, often the second day in Ecuador. Both sides are apprehensive.

This is an important note. It’s easy to psyche ourselves out, thinking to ourselves, “How am I ever going to connect with this family? I don’t even speak the language.” To maroon ourselves on the mental island of assuming that it’s only us that wants to connect. The truth is that the family desperately does as well. Despite how the interactions may be throughout the stay, it’s important to ground ourselves in this knowledge. Both sides want to close the distance.

The first interactions are often cordial, with a smile. A smile that shows you are absolutely welcome in one another’s lives, even if you can’t feel that yet. You are introduced to your family, often replete with parents and some siblings. Almost without exception, you have a dog. You play a bit with the kids. Kids will show you an answer to the fear that is how you will communicate. Based on at least a decade of being able to fully express ourselves through language, we incorrectly assume this must be the way to connect. Not true. Kids show us that we can express ourselves physically. To grunt, run, or make a silly face. This works just as well with adults.

Dinner arrives. This is your true opportunity to connect with an Ecuadorian family (or family in many parts of the world). Eat what you’re given. I don’t mean that you should push outside your dietary restrictions. Maintain those, your family will understand. I mean this: almost all of the families one would stay with on a trip come from limited-economic-resource backgrounds. In this light, the gift of food is often the only one that a family feels it can provide. This breathes a sense of importance into mealtime. It should be felt as an honor to break bread with a family in Ecuador. This means that if they offer us something we don’t like (but is within our restrictions) we should do our best to eat it with a smile. To not do so is equivalent to someone reaching their arms out for a hug and responding, “eww”. Do your best. It’s not a potato that’s at stake. My host family told me that I’m good person on one quality alone. I eat what I’m given.

Fast forward through various card games and meals and people start to close the distance. There’s magic in sharing a roof and a meal with a family here. A magnetism that overrides our social worries. Often, the family will ask to include you in their lives. To walk up the hill to milk the cows. To pick berries. To go on a hike. Do it. These are the magical moments between our regularly scheduled programming that brings out the flavor in the whole experience. The spritz of lime to the taco that is a Tandana trip, if you will. If they don’t offer, ask. Help with what you can. Take an interest in their lives. Even if they’re quiet while they hangout with you, don’t assume this means you’re not connecting. Again, both sides are trying to connect. Sometimes families do so in a quiet way and just because something is quiet, doesn’t mean it isn’t profound.

The final day arrives. I’ll bring us out of hypotheticals to shed light on how this may feel. I’m in the fortunate position to translate the heartfelt emotions that families and participants wish to share. A blessing it is. I translate consistently at the end of the trip, “whenever you come back to Ecuador, you have a home”. Usually at least once a trip, “I’m bringing my family back from the US to meet you”. I have translated on several occasions, “my daughters/sons are leaving”.

There’s a certain alchemical magic to a host family stay, for both sides.

A few times a month, I visit a host mom from our trip to Cambugan. We became good friends over the trip and she sells milk and cheese close to my home. Every time I speak with her, she talks about the participants in the group. Her daughters. How they’re doing in school back in the United States. When other host kids will come back, as relayed from other parents in the community. The experience has the power to create lasting relationships.

Through misunderstandings, laughter, and a temporarily shared life, what often begins as a middle school slow dance, no eye contact and unquestionably sweaty palms, transforms into a beautiful tango. This doesn’t mean that conversation flows. It doesn’t need to.

Something deeper can flow when we seat ourselves at the table of strangers on the other side of the world. A crescendo of emotions that we can feel for one another if we patiently give ourselves the chance to try.

By Andy Renz, Tandana’s Program Coordinator in Ecuador


Un tango hermoso: Lo que puede fluir cuando nos sentamos a la mesa con desconocidos del otro lado del mundo

Habitamos un mundo curioso. Un mundo que nos invita a comprenderlo, pidiéndonos sólo que apreciemos cómo nos cuenta sus historias, en sus términos. Pidiendo que tengamos la valentía de abrir sus diversas puertas, de buscarlas y de sentarnos con quien encontremos al otro lado. Los viajes con Tandana son un vehículo maravilloso para lograr precisamente eso.

Podría decirse que la faceta de nuestros viajes más estresante y que altera el curso de la vida son las estadías con familias anfitrionas. Para sacar la silla  debajo de la mesa del comedor, levántarse, subir a un avión y 24 horas después, empújarse en una silla nueva (posiblemente chirriante) debajo de la mesa del comedor de una familia desconocida, con costumbres desconocidas y un idioma diferente del tuyo puede inspirar ansiedad.

Es comprensible.

No seas cauteloso. Como suele ser el caso, aquellas experiencias que están más cargadas emocionalmente tienen mayores posibilidades de cargarnos emocionalmente. El miedo y la ansiedad a menudo dan paso al consuelo y la conexión. La incertidumbre produce conexión y amor.

¿Suena a cuento de hadas, sobre todo en viajes de una semana? Se podría suponer que no hay tiempo suficiente para que el pastel emocional que estás horneando con tu familia se consolide y se enfríe en el alféizar de la ventana para que un participante se conecte realmente. Seguro que yo pensaba así antes de dirigir yo mismo los viajes de voluntariado. Aunque puedo decirlo como coordinador de programas y como persona  designada, “ven aquí y traduce esto”, que las personas pueden aparecer como extraños e irse como familia, incluso en el transcurso de una semana.

Te expondré un arco emocional típico:

Los voluntarios se presentan el primer día de su estadía con su familia, a menudo el segundo día en Ecuador. Ambas partes están preocupadas.

Ésta es una nota importante. Es fácil mentalizarnos y pensar: “¿Cómo voy a conectarme con esta familia? Ni siquiera hablo el idioma”. Aislarnos en la isla mental de asumir que solo nosotros queremos conectarnos. La verdad es que la familia desesperadamente también desea conectar. A pesar de cómo puedan ser las interacciones durante la estadía, es importante basarnos en este conocimiento. Ambas partes quieren acortar la distancia.

Las primeras interacciones suelen ser cordiales, con una sonrisa. Una sonrisa que demuestra que son absolutamente bienvenidos en la vida del otro, incluso si aún no pueden sentirlo. Le presentan a su familia, a menudo repleta de padres y algunos hermanos. Casi sin excepción, tienes un perro. Juegas un poco con los niños. Los niños te mostrarán una respuesta al miedo, así es como te comunicarás. Basándonos en al menos una década de poder expresarnos plenamente a través del lenguaje, asumimos incorrectamente esta debe ser la forma de conectarnos, pero no es verdad. Los niños nos muestran que podemos expresarnos físicamente. Gruñir, correr o hacer muecas. Esto funciona igual de bien con los adultos.

Llega la cena. Esta es tu verdadera oportunidad de conectarte con una familia ecuatoriana (o familia en muchas partes del mundo). Come lo que te dan. No quiero decir que debas salir de tus restricciones dietéticas. Mantenlos, tu familia lo entenderá. Quiero decir esto: casi todas las familias con las que uno se quedaría en un viaje provienen de entornos económicos bajos. Desde este punto de vista, el regalo de alimentos es a menudo el único que una familia siente que puede ofrecer. Esto da una sensación de importancia a la hora de comer. Debe sentirse como un honor compartir el pan con una familia en Ecuador. Esto significa que si nos ofrecen algo que no nos gusta (pero está dentro de nuestras restricciones) debemos hacer lo posible por comerlo con una sonrisa. No hacerlo equivale a que alguien extienda los brazos para abrazarlo y responda: “eww”. Haz tu mejor esfuerzo. No es una papa lo que está en juego. Mi familia anfitriona me dijo que soy buena persona solo por una cualidad: como lo que me dan.

Avanzemos rápido a través de varios juegos de cartas y comidas y la gente comienza a acortar la distancia. Es mágico compartir techo y comida con una familia aquí. Un magnetismo que anula nuestras preocupaciones sociales. A menudo, la familia le pedirá que lo incluya en sus vidas. Subir el cerro para ordeñar las vacas, para recoger bayas,  o hacer una caminata. Hazlo. Estos son los momentos mágicos entre nuestra programación regular que resaltan el sabor de toda la experiencia. El toque de lima al taco de un viaje con Tandana, por así decirlo. Si no ofrecen, pregunte. Ayuda con lo que puedas, interésate  por sus vidas. Incluso si están en silencio mientras pasan el rato contigo, no asumas que esto significa que no te estás conectando. Una vez más, ambas partes están intentando conectarse. A veces las familias lo hacen de forma silenciosa y el hecho de que algo sea silencioso no significa que no sea profundo.

Llega el último día. Saldré de las hipótesis para arrojar luz sobre cómo se puede sentir esto. Estoy en la posición afortunada de traducir las emociones más sentidas que las familias y los participantes desean compartir. Es una bendición. Traduzco consistentemente al final del viaje, “siempre que regresas a Ecuador, tienes un hogar”. Por lo general, al menos una vez en cada viaje, “traeré a mi familia de EE. UU. para conocerles”. He traducido en varias ocasiones “mis hijas/hijos se van”.

Hay cierta magia alquímica en una estancia con familia anfitriona, para ambas partes.

Algunas veces al mes visito a una madre anfitriona de nuestaa estadía en Cambugan. Nos hicimos buenos amigos durante el viaje y ella vende leche y queso cerca de mi casa. Cada vez que hablo con ella, habla de los participantes del grupo, sobre sus hijas, de cómo les va en la escuela en los Estados Unidos y de  cuando regresarán otros hijos anfitriones según lo transmitido por otros padres de la comunidad. La experiencia tiene el poder de crear relaciones duraderas.

A través de malentendidos, risas y una vida compartida temporalmente, lo que a menudo comienza como un baile lento de la escuela secundaria, sin contacto visual y sin duda con las palmas sudorosas, se transforma en un hermoso tango. Esto no significa que la conversación fluya. No es necesario.

Algo más profundo puede fluir cuando nos sentamos en la mesa de nuevas personas al otro lado del mundo. Un crescendo de emociones que podemos sentir el uno por el otro si pacientemente nos damos la oportunidad de intentarlo.

Por Andy Renz, Coordinador del Programa de Tandana en Ecuador


Un beau tango : le produit d’un moment à la table d’étrangers du bout du monde

Nous vivons dans un monde curieux. Il nous invite à le comprendre, en nous demandant seulement d’apprécier la façon dont il nous raconte ses histoires, à sa manière. Il nous demande d’avoir le courage d’ouvrir ses différentes portes, de les chercher et de nous asseoir avec celui ou celle que nous trouverons de l’autre côté. Les voyages avec Tandana sont un merveilleux moyen de le faire.

Les séjours en famille d’accueil à l’étranger sont sans doute très éprouvants, mais aussi transformateurs. Sortir de table, prendre l’avion et, 24 heures plus tard, vous installer dans la salle à manger (sur une chaise peut-être grinçante) d’une famille étrangère, avec des coutumes inconnues et une langue différente de la vôtre, peut susciter l’anxiété.

C’est compréhensible.

Mais soyez sans crainte. Comme c’est souvent le cas, les expériences les plus chargées émotionnellement sont celles qui ont le plus de chances de nous encourager. La peur et l’anxiété cèdent souvent la place au réconfort et à la connexion. L’incertitude engendre la connexion et l’amour.

Cela ressemble à un conte de fées, surtout pour un voyage d’une semaine, non ? On peut supposer qu’il n’y a pas assez de temps pour que la tarte émotionnelle concoctée avec votre famille puisse durcir une fois reposée et donner place à une vraie connexion. Je le pensais aussi avant de diriger moi-même des voyages de bénévolat. Mais je peux vous dire, en tant que coordinateur de programme et interprète désigné, que les gens peuvent arriver en tant qu’étrangers et repartir en tant que famille, même au cours d’une semaine.

Je vais vous présenter un arc émotionnel typique :

Les volontaires arrivent le premier jour du séjour avec leur famille, souvent le deuxième jour en Équateur. Les deux parties sont nerveuses.

Il s’agit là d’un point important. Il est facile de se décourager en se disant : “Comment vais-je pouvoir communiquer avec cette famille ? Je ne parle même pas leur langue.” Il est facile de s’enfermer dans l’idée que nous sommes les seuls à vouloir entrer en contact avec cette famille. La vérité, c’est que la famille le veut désespérément aussi. Malgré les interactions qui peuvent avoir lieu tout au long du séjour, il est important de s’enraciner dans cette connaissance. Les deux parties veulent réduire la distance.

Les premières interactions sont souvent cordiales, avec un sourire. Un sourire qui montre que vous êtes les bienvenus dans la vie de l’autre, même si vous ne le sentez pas encore. On vous présente votre famille, souvent composée de parents, de quelques frères et sœurs et dans la majorité des cas, un chien. Vous jouez un peu avec les enfants. Les enfants vous apprendront comment affronter cette peur de communiquer. Après avoir été capables de nous exprimer pleinement par le langage pendant au moins une décennie, nous pensons à tort que c’est le seul moyen de communiquer. Pas du tout. Les enfants nous montrent que nous pouvons nous exprimer physiquement. Grogner, courir ou faire une grimace. Cela fonctionne tout aussi bien avec les adultes.

L’heure du dîner. C’est votre véritable occasion de vous rapprocher d’une famille équatorienne (ou d’une famille dans de nombreuses régions du monde). Mangez ce qu’on vous donne, sans bien entendu ignorer vos restrictions alimentaires. Votre famille comprendra que vous respectiez ces restrictions. Seulement, la quasi-totalité des familles d’accueil sont issues de milieux économiques défavorisés. Dans ce contexte, la nourriture est souvent le seul cadeau qu’une famille estime pouvoir offrir. Cela donne de l’importance à l’heure du repas. C’est un honneur de rompre le pain avec une famille équatorienne. Cela signifie que vous devriez faire de votre mieux pour accepter tout ce qui est proposé, même si vous ne l’aimez pas (mais que c’est conforme à vos restrictions), et le manger avec le sourire. Refuser équivaut à répondre à une personne tendant les bras pour un câlin par le dégoût. Faites de votre mieux. Ce n’est pas une pomme de terre qui est en jeu. Ma famille d’accueil m’a dit que j’étais une bonne personne en se basant sur une seule qualité. Je mange ce qu’on me donne.

Au fil des jeux de cartes et des repas, les gens commencent à se rapprocher. Il y a une magie à partager un toit et un repas avec une famille ici. Un magnétisme qui l’emporte sur nos soucis sociaux. Souvent, la famille vous demandera de faire partie de sa vie. Escalader la colline pour traire les vaches. Cueillir des baies. Faire une randonnée. Faites-le. Ce sont les moments magiques entre nos programmes réguliers qui font ressortir la saveur de toute l’expérience. Si vous voulez, cela peut s’apparenter au zeste de citron vert sur le taco qu’est un voyage avec Tandana. S’ils ne vous le proposent pas, à vous de demander. Aidez-les avec ce que vous pouvez. Intéressez-vous à leur vie. Même s’ils sont silencieux lorsqu’ils passent du temps avec vous, n’en déduisez pas que cela signifie que vous n’êtes pas en contact. Encore une fois, les deux parties essaient de se rapprocher. Parfois, les familles le font de manière discrète et ce n’est pas parce que quelque chose est discret que ce n’est pas profond.

Le dernier jour arrive. Je vais prendre des exemples concrets pour vous éclairer sur ce que l’on peut ressentir. J’ai la chance de pouvoir traduire les émotions sincères que les familles et les participants souhaitent partager. C’est une bénédiction. À la fin du voyage, je traduis systématiquement des phrases comme “chaque fois que vous revenez en Équateur, vous avez une maison”. Et au moins une fois par voyage, je traduis : “Je ramène ma famille des États-Unis pour vous rencontrer”. La phrase suivante revient également à plusieurs reprises : “mes filles/fils partent”.

Il y a une certaine alchimie dans un séjour en famille d’accueil, pour les deux parties.

Plusieurs fois par mois, je rends visite à une mère d’accueil de notre séjour en Cambugan, avec laquelle j’ai lié une amitié. Elle vend du lait et du fromage près de chez moi. Chaque fois que je lui parle, elle évoque les participants du groupe, ses filles. Comment elles vont à l’école aux États-Unis. Quand les autres enfants du groupe d’accueil reviendront, d’après ce que lui disent d’autres parents de la communauté. L’expérience a le pouvoir de créer des relations durables.

Grâce aux malentendus, aux rires et à une vie temporairement partagée, ce qui commence souvent comme un slow de collège, sans contact visuel et avec les paumes incontestablement moites, se transforme en un magnifique tango. Cela ne signifie pas que la conversation coule de source. Ce n’est pas nécessaire.

Quelque chose de plus profond peut s’écouler lorsque nous nous asseyons à la table d’étrangers à l’autre bout du monde. Un crescendo d’émotions que nous pouvons ressentir les uns pour les autres si nous nous donnons patiemment la chance d’essayer.

Par Andy Renz, coordinateur du programme Tandana en Équateur

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