Healthcare in Otavalo Canton, Ecuador

As a public health professional, I have always been interested in health care systems in Latin America, specifically with a focus on health disparities.

I have volunteered most of my life, while working full-time. I enjoy volunteering and have done so for many years. I had stopped for a while to reflect on my next opportunity, what I wanted to do next. Recently I came across The Tandana Foundation website and read about what they do and their mission. When I talked with Maria Jose, (the Ecuador Program Manager) I thought this was perfect for me as I would get a first-hand view of health care in Otavalo, the available resources, and types of care that the community receives.



Linda Guerrero

I had the pleasure of talking with Virginia Sanchez, coordinator for patient follow-up who has worked in this role for 7 years at Tandana. Prior to her employment at Tandana, she worked in public health in Imbabura, and also had resided in the United States.  She is very knowledgeable about the health care system, and I enjoyed talking with her.

We talked about the various types of health care provided in the community. I would like to provide a brief overview of the Otavalo health care system, Western medicine and traditional medicine practices in Otavalo, and the role Tandana has taken to help.

Basic information about the Otavalo health care system

Otavalo is a Cantón whose 104,000 people (2010 census) speak Spanish and/or Kichwa. 

It has a first level hospital with few specialties and 14 rural health centers, which house dentistry, medical care, and a basic pharmacy.

Its economy is very challenged and it is difficult to obtain employment, especially during these COVID times. There is a rural social security program (Seguro Social Campesino) available where families pay $30 annually, but it is not very effective as there are too many enrollees and not enough focused care nor medicine is available.  The social security health system is entirely separate from the system operated by the Ministry of Health.  The Tandana Foundation helps donate medicine and other health care supplies (such as glasses, even prosthetics!). The money to obtain these supplies comes from donations.

Tandana Foundation helps the community

As the health care bureaucracy is difficult to navigate, Virginia has the sole responsibility (and it is big) to navigate through this system to help patients find the right resources.

Virginia advocates for her patients. She helps resolve basic and more complicated problems of patients of any age. She coordinates visits with the doctors, accompanies patients to doctor visits, schedules follow-up appointments, and supports referrals to other clinics and hospitals. Even during an emergency, she will accompany the patient to the hospital–she told me that one time she was with a patient for six hours or so.

She also provides health education to the community, especially concerning birth control and contraception methods.

It is her desire that by working with her, patients will learn how to use the health care system on their own.

As Virginia has worked in the area for many years, she knows the providers and how the system works. Having this information helps her patients find the right care in a timely manner.

Western medicine

Rural community members have gained more trust in Western medicine (traditional medicine still thrives here also) due to the Foundation’s presence and assistance.

Much has been written in the Tandana blogs about the clinics that occur twice a year in April and October.  Medical professionals who are Tandana volunteers, from the United States and Canada, come to Otavalo for two weeks to provide primary care and referrals alongside staff from the local rural health centers. The medical staff on these teams consists of doctors, obstetricians, nurses, dentists, and TAPS (Tecnicos de Atencion Primaria de Salud). The latter live in these communities, know the indigenous customs, and speak Kichwa, which provides for a very successful medical effort.  The teams visit one community in Quichinche Parish each day.

Jambi Huasi (Health house in English) A blend of western and traditional medicine

Jambi Huasi was built in 1998 to serve rural and urban Otavalo and its surroundings. One of its aims is to bring both traditional and western medicine together–services that better match the needs of the community. Another aim is to improve the quality of reproductive health care provided to the people of Otavalo. The practice consists of doctors, obstetricians, yachaks, and mid-wives who also provide health education. Jambi Huasi’s areas of focus include:

Partera (mid-wifery)

Yachak (healer/shaman)

Limpia con cuy (cleaning with guinea pig)

Limpia de mal viento (cleaning for bad air)

Medicina naturista (natural medicine)

Apicultura (beekeeping)

Medicina occidental (Western medicine)

Obstetra (Obstretician)

Medicina general (General medicine)

Salud ocupacional (Occupational health)

Pediatría (Pediatrics)

Reumatologia (Rheumatology)

Traditional care

There are many traditional care healers in Otavalo and most people use both traditional and Western practices for their healthcare. Some Western practitioners respect traditional healing practices, while others do not. Many people (especially older people) trust the yachaks to heal them. Often they wait until a later stage to visit to a clinic to receive Western medicine, if they have not had success with traditional medicine. But now more people of all ages are using the clinic and coming earlier to receive Western healthcare.       

Tandana works in cooperation with the government, healthcare organizations and agencies

Tandana works hand in hand with the Ecuadorian government, Ministry of Public Health, hospitals, rural health centers, and local foundations (such as Fundación Vista Para Todos and Club de Leones), to provide healthcare to the 24 communities of Quichinche Parish.  Community members trust Tandana as it has shown a commitment to support these communities over the past 14 years. Indeed, there have been over 12,000 patient visits during the mobile clinics since inception of the program in 2007. Referrals to other health care providers have increased as well from 30 patients in 2014 to 230 presently.

In conclusion, Tandana Foundation provides assistance to the communities of Quichinche, and while doing so, empowers them with information and confidence. Virginia truly enjoys helping community members and seeing them healthy. She loves seeing her patients smile and receiving hugs from them. Although she has assisted many people in her career at Tandana, she tells me there is still so much to do!

By Linda Guerrero


Salud en Otavalo

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Linda Guerrero

Como profesional de la salud pública, siempre me han interesado los sistemas de salud en América Latina, específicamente con un enfoque en las disparidades en salud.

Me he ofrecido como voluntario la mayor parte de mi vida, mientras trabajaba a tiempo completo. Me encanta el voluntariado y lo he hecho durante muchos años. Me detuve un rato para reflexionar sobre mi próxima oportunidad, lo que quería hacer a continuación. Recientemente encontré el sitio web de la Fundación Tandana y leí sobre lo que hacen y su misión. Cuando hablé con María José (la coordinadora de voluntarios) pensé que esto era perfecto para mí, ya que obtendría un conocimiento directo de la atención de salud en Otavalo, los recursos disponibles y las modalidades de atención que recibe la comunidad.

Tuve el placer de hablar con Virginia Sánchez, coordinadora del seguimiento de pacientes, que ha trabajado en este puesto durante 7 años en Tandana. Antes de su empleo en Tandana, trabajó en salud pública en Imbabura y también había residido en los Estados Unidos. Ella está muy bien informada sobre el sistema de salud y me ha encantado hablar con ella.

Hablamos sobre las distintas modalidades de atención de salud que se brindan en la comunidad. Me gustaría brindar una breve descripción general del sistema de atención de salud de Otavalo, la medicina científica y las prácticas de la medicina tradicional en Otavalo, y el papel que Tandana ha asumido para ayudar a la gente.

Información básica sobre el sistema de salud de Otavalo

Otavalo es un cantón cuyas 104.000 personas (censo de 2010) hablan español y / o kichwa.

Cuenta con un hospital de primer nivel con pocas especialidades y 14 centros y subcentros de salud, que albergan odontología, medicina general y una farmacia básica.

Su economía es muy limitado y es difícil conseguir empleo, especialmente en estos tiempos de COVID. Existe un programa campesino (Seguro Social Campesino) en el que las familias pagan $ 30 al año, pero no es muy eficaz porque hay demasiados afiliados y no se dispone de suficiente atención especializada o medicamentos. El sistema de salud del Seguro Social es completamente separado del sistema del Ministerio de Salud Publica.  La Fundación Tandana ayuda a donar medicamentos y otros suministros para el cuidado de la salud (como lentes, ¡incluso prótesis!). El dinero para obtener estos suministros proviene de donaciones.

Fundación Tandana ayuda a la comunidad

Como la burocracia de la atención médica es difícil de explorar, Virginia tiene la responsabilidad exclusiva (y es grande) de explorar este sistema para ayudar a los pacientes a encontrar los recursos adecuados.

Virginia defende sus pacientes. Ella ayuda a solucionar problemas básicos y más complicados de pacientes de cualquier edad. Ella coordina las consultas con los médicos, acompaña al paciente a las consultas al médico para hablar con ellos sobre los problemas del paciente, programa citas de revisión y hace derivaciones a otras clínicas y hospitales. Incluso durante una emergencia, ella acompaña al paciente al hospital; me dijo que una vez estuvo con un paciente durante unas seis horas.

También brinda educación sanitaria a la comunidad, especialmente en lo que respecta al control de la natalidad y los métodos anticonceptivos.

Es su deseo que, al trabajar con ella, los pacientes aprendan a usar el sistema de atención médica por sí mismos.

Como Virginia ha trabajado en la provincia durante varios años, conoce a las prestadoras y sabe cómo funciona el sistema. Tener esta información ayuda a sus pacientes a encontrar la atención adecuada en tiempo oportuno.

Medicina occidental

La gente de las comunidades ha empezado a confiar más en la medicina occidental (la medicina tradicional también prospera aquí) gracias a la presencia y asistencia de la Fundación.

Mucho se ha escrito en los blogs de Tandana sobre las clínicas que ocurren dos veces al año en abril y octubre.  Profesionales médicos que son voluntarios de Tandana, de Estados Unidos y Canadá, vienen a Otavalo durante dos semanas para brindar atención primaria y hacer referidos, junto con el personal de los centros de salud. El personal médico está compuesto por médicos, obstetras, enfermeros, dentistas y TAPS (técnicos de Atención Primaria de Salud). Estos últimos viven en estas comunidades, conocen las costumbres indígenas y hablan kichwa, lo que proporciona una jornada médica muy exitosa.  Estos equipos visitan a una comunidad de la Parroquia de Quichinche cada dia.

Jambi Huasi (Casa de la salud en español) Una mezcla de medicina occidental y tradicional

Jambi Huasi fue construido en 1998 para servir a la zona rural y urbano de Otavalo y sus alrededores. Uno de sus objetivos es reunir la medicina tradicional y la occidental, servicios que se adapten mejor a las necesidades de la comunidad. Otro objetivo es mejorar la calidad de la atención de salud reproductiva que se brinda a los otavaleños. La práctica está formada por médicos, obstetras, médicos rurales y parteras que también brindan educación sanitaria. Las áreas de enfoque de Jambi Huasi incluyen:



Limpia con cuy

Limpia de mal viento

Medicina naturista


Medicina occidental


Medicina general

Salud ocupacional



Atención tradicional

Hay muchos curanderos tradicionales en Otavalo y la gente usa prácticas tradicionales y occidentales para su atención médica. Algunos profesionales de medicina occidental respetan las prácticas curativas tradicionales, mientras otros no. Mucha gente (especialmente las personas mayores) confian en que los yachaks pueden curarlos. Muchas veces esperan hasta la faze avanzada de una enfermedad para acudir a la clínica para recibir medicina occidental si los tratamientos tradicionales no resultan. Pero ahora más personas de todas las edades usan la clínica y acuden más rápido para recibir atención médica occidental.

Tandana trabaja en cooperación con el gobierno, organizaciones y agencias de salud.

Tandana trabaja de la mano con el gobierno ecuatoriano, el Ministerio de Salud Pública, hospitales, centros de salud rural y fundaciónes locales (como Fundación Vista Para Todos y Club de Leones), para brindar atención médica a las 24 comunidades de la Parroquía de Quichinche. Mucha gente confía en Tandana, ya que ella ha demostrado su compromiso de apoyar a estas comunidades durante 14 años. De hecho, ha habido más de 12.000 consultas de pacientes durante las brigadas desde el inicio del programa en 2007. Los referidos a otras prestadoras de atención a la salud también han aumentado de 30 pacientes en 2014 a 230 en la actualidad.

En conclusión, la Fundación Tandana existe para apoyar a las comunidades de Quichinche y, al hacerlo, los empodera con información y confianza. A Virginia realmente le encanta ayudar a la gente de las comunidades y verlos saludables. Le encanta ver sonreír a sus pacientes y recibir abrazos de ellos. Aunque ha ayudado a muchas personas en su carrera en Tandana, me dice que todavía hay mucho por hacer.

Por Linda Guerrero


Le système de santé de le district d’Otavalo en Équateur

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Linda Guerrero

En tant que professionnel de la santé publique, j’ai toujours été intéressée par les différents systèmes de santé qui sont actuellement en place en Amérique latine, et plus particulièrement encore par les disparités de santé qui existent entre régions.

En parallèle à mon métier que j’exerce à plein-temps, j’ai aussi passé la plus grande partie de ma vie à travailler en tant que bénévole. J’adore donner de mon temps et je le fais depuis plusieurs années. J’avais fait un break à un moment pour m’arrêter, faire un bilan des possibilités qui s’ouvraient à moi et réfléchir à ce que je voulais faire par la suite. Puis récemment, je suis tombée sur le site de la Fondation Tandana et après avoir lu ce qu’ils faisaient et quelle était leur mission, j’ai décidé d’entrer en contact avec eux. Après avoir discuté avec María José Arellano (chargée des programmes en Equateur), j’ai réalisé que ce job serait parfait pour moi car il me permettrait de voir de visu comment le système de santé fonctionne à Otavalo, quelles ressources sont actuellement à leur disposition et quels types de soins la communauté reçoit.

J’ai aussi eu le plaisir d’avoir une conversation avec Virginia Sanchez, la coordinatrice de suivi des patients chez Tandana et qui occupe ce rôle depuis 7 ans. Avant de poursuivre sa carrière chez Tandana, Virginia avait travaillé dans le domaine de la santé publique dans la province d’Imbabura en Équateur et aussi résidé aux États-Unis. Elle s’y connaît beaucoup en système de santé et j’ai adoré discuter avec elle.

Nous avons aussi parlé des divers types de soins de santé dont bénéficie la communauté. J’aimerais fournir ici un bref aperçu du système de santé qui s’applique actuellement dans la ville d’Otavalo ainsi que des pratiques médicales scientifiques et traditionnelles qui y prévalent, et du rôle que la Fondation Tandana y joue pour aider la population.

Informations essentielles sur le système de santé actuellement en place à Otavalo

Otavalo est un district de 104 000 habitants (recensement 2010) dont la majorité parle espagnol et/ou Kichwa.

La ville est dotée d’un hôpital qui dispense des soins de premier recours et compte quelques services spécialisés ainsi que 14 centres rurals de soins de santé comprenant un service de traitement dentaire, de médecine et une pharmacie de base.

L’économie à Otavalo est anémique et il est difficile d’y décrocher un emploi, particulièrement en ces temps de Covid-19. Le Système de Sécurité Sociale pour le Secteur Rural (‘Seguro Social Campesino’) est un modèle dont les familles en Équateur peuvent bénéficier et qui coûte 30 dollars américains par an, mais il n’est que très peu fructueux car il compte trop d’adhérents et un nombre insuffisant de prestations de soins axés et de traitements accessibles. Le système de santé de la sécurité sociale est complètement aparté de la système de la Ministère de Santé Publique.  La Fondation Tandana aide à réunir des dons de médicaments et d’autres matériels médicaux (tels que des lunettes, et même des prothèses !). Ces achats sont financés grâce à des donations qui leur sont versées.

Comment la Fondation Tandana aide la communauté d’Otavalo

Virginia s’occupe de la bureaucratie relative au système de soins de santé dans laquelle il est plutôt difficile de s’y retrouver et aide les patients à trouver les bonnes ressources pour se soigner en les conseillant sur les procédures liées au système de santé publique. Elle en assure l’entière responsabilité (et c’est une lourde responsabilité !).

Virginia défend aussi les intérêts des patients. Elle vient en aide à des personnes de tout âge et les aide à résoudre tant des problèmes de fond que des problèmes plus complexes. Elle coordonne les rendez-vous médicaux, accompagne ceux qui le souhaitent lors de visites médicales et leur donne son soutien lorsqu’ils discutent de leurs problèmes médicaux avec leur médecin. Elle fixe également les rendez-vous de suivi et dirige les patients vers d’autres cliniques médicales et hôpitaux si besoin est. Elle reste également disponible en cas d’urgence et accompagne les patients ayant besoin de soins médicaux d’urgence à l’hôpital. Elle m’a raconté qu’une fois, elle était restée avec un patient pendant environ six heures !

Elle dispense également une éducation sanitaire aux membres de la communauté et s’intéresse tout particulièrement aux méthodes contraceptives.

Elle veut ainsi encourager les habitants d’Otavalo à apprendre à utiliser le système de soins de santé en autonomie.

Virginia connaît les prestataires de services de santé, ayant travaillé dans la province pendant plusieurs années, et sait comment le système fonctionne. Avoir toutes ces informations en leur possession permet aux habitants d’être ensuite en mesure de trouver des soins appropriés à leurs besoins dans des délais convenables.

La médecine occidentale

Grâce au travail de la fondation, la communauté commence à faire plus confiance aux soins de santé occidentales (la médecine traditionnelle reste aussi très répandue dans la région).

Sur son blog, Tandana a publié beaucoup d’articles détaillant les visites communautaires biannuelles que nos volontaires effectuent dans le cadre du ‘Volunteer Venture program’ en avril et en octobre.  Une équipe de médecins bénévoles venus des États-Unis et du Canada se rend pour une période de deux semaines à Otavalo afin de travailler ensemble avec le personnel des centres de santé pour dispenser des services de soins primaires, y compris l’aiguillage de patients vers d’autres services de santé. Le personnel médical est constitué de médecins, d’obstétriciens, d’infirmières, de dentistes et de personnes chargées d’assurer les soins de santé primaires (SSP). Ces dernières vivent en immersion au sein de ces communautés, elles connaissent les pratiques indigènes locales et parlent Kichwa, ce qui permet aux cliniques médicales ambulants d’opérer avec succès.

La maison de santé pluriprofessionnelle ‘Jambi Huasi’ : Un mélange entre médecine occidentale et médecine traditionnelle

Bâtie en 1998, ‘la maison de santé Jambi Huasi’ fut construite pour accueillir la population vivant dans les zones rurales et urbaines d’Otavalo et aux alentours. Cette structure a pour but principal de rassembler la médecine traditionnelle et occidentale afin d’être plus en ligne avec les besoins de la communauté et de pouvoir mieux y répondre. Un autre objectif est celui d’améliorer la qualité des soins de santé génésique prodigués aux habitants d’Otavalo. Cette structure est constituée de médecins, d’obstétriciens, de yachaks et de sages-femmes qui assurent également l’éducation sanitaire de la communauté. Les secteurs d’activité de la maison de santé ‘Jambi Huasi’ sont notamment :

‘Partera’ (l’obstétrique)

‘Yachak’ (chaman guérisseur)

‘Limpia con cuy’ (une cure détox à base de cochons-d’Inde)

‘Limpia de mal viento’ (purifier l’estomac de formes nocives de ‘mauvais air’)

‘Medicina naturista’ (médecine naturelle)

‘Apicultura’ (apiculture)

‘Medicina occidental’ (médecine occidentale)

‘Obstetra’ (obstétricien)

‘Medicina general’ (médecine générale)

‘Salud ocupacional’ (médecine du travail)

‘Pediatría’ (pédiatrie)

‘Reumatologia’ (rhumatologie)

Médecine traditionnelle

On rencontre beaucoup de guérisseurs traditionnels dans le district d’Otavalo et les habitants ont tant recours à la médecine traditionnelle qu’à la médecine occidentale pour se soigner. Quelques praticiens occidentaux ont du respect pour les pratiques traditionnelles de guérison alors que d’autres n’ont pas. Beaucoup de personnes dans la communauté (et particulièrement les personnes âgées) ont confiance aux yachaks (guérisseurs) pour les guérir en leur administrant des remèdes. Souvent ils attendent lorsque la maladie a gagné en terrain et est déjà à un stade avancé, avant d’aller dans les centres de santé, si les traitements traditionnels ne les ont pas guéris. Actuellement, de plus en plus de personnes, tous âges confondus, ont recours aux services des cliniques et viennent voir un médecin à un stade précoce de leur maladie dans le but de recevoir des soins.               

La Fondation Tandana travaille en coopération avec le gouvernement, les organismes de santé et les agences de santé

La Fondation Tandana travaille en étroite coopération avec le gouvernement équatorien, le Ministère de la Santé Publique, les hôpitaux, les centres de santé ruraux et les fondations (tels que la Fundación Vista Para Todos spécialisée dans les soins oculaires ou encore le Club de Leones) pour prodiguer des services de santé aux 24 communautés qui composent la la Paroisse de Quichinche. Les habitants des communautés font confiance à la fondation Tandana, qui au cours des 14 dernières années, a témoigné d’un engagement sans relâche. On recense ainsi 12 000 visites médicales dans nos cliniques ambulants depuis le lancement de notre programme en 2007 et un nombre croissant de patients qui sont adressés à un spécialiste : on en comptait 30 en 2014, et cet effectif grimpe présentement à 230.

Pour conclure, je dirais que la Fondation Tandana a pour but de prêter assistance aux habitants des communautés de Quichinche et, ce faisant, les aide à devenir autonomes en leur fournissant les informations et la confiance d’agir nécessaires. Virginia est réellement heureuse de pouvoir aider la communauté et de voir les patients en bonne santé et rien ne lui procure plus de joie que quand ils viennent la voir pour lui donner une étreinte, le sourire aux lèvres. Bien qu’elle soit déjà venue en aide à un bon nombre de personnes au cours de sa carrière chez Tandana, elle me confie qu’il reste encore beaucoup à faire !

Par Linda Guerrero

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